La fondatrice de Veronica’s Kitchen, Irene Castañeda, souhaite bâtir une entreprise pendant que le monde des affaires travaille contre vous


Quand Irene Castañeda arrivée aux États-Unis depuis le Mexique en 1993, son objectif était de gagner suffisamment d’argent pour pouvoir envoyer de la maison à ses parents vieillissants afin qu’ils puissent acheter de la nourriture.

Sans papiers à l’époque, elle avait marché deux jours et deux nuits dans le désert pour trouver du travail. La plus jeune de 10 enfants, elle avait des frères et sœurs vivant aux États-Unis, dont l’un l’a aidée à trouver un emploi dans une fabrique de champignons en Pennsylvanie.

«J’étais vraiment excité de commencer à travailler», a déclaré Castañeda. «Je crois qu’ils m’ont payé environ 3,75 $ de l’heure, mais pour moi, c’était un bon prix à ce moment-là. J’étais donc heureuse et j’économisais de l’argent, et j’étais ravie d’envoyer de l’argent à mes parents pour la première fois. Quand ils ont eu l’argent, je me souviens [my mother’s] mots. Elle m’a dit: «Oh, ma fille, que Dieu vous bénisse. Tu me manques. Tu me manques beaucoup. Mais je sais que tu vas réussir. »

Castañeda avait atteint son objectif d’enfance d’être enseignante avant de venir aux États-Unis, mais pas celle de subvenir aux besoins de sa famille. Maintenant, avec une nouvelle vie établie, elle s’est mariée en 1995, a eu trois enfants et, en 2001, a eu la possibilité de demander des documents, grâce au dossier de travail fiable de son mari dans l’industrie du paysage.

«À côté de mes enfants, cette opportunité a été la lumière de ma vie», a-t-elle déclaré.

En 2004, ils ont reçu des cartes vertes permanentes. Mais à ce moment-là, les choses avaient changé.

Lorsqu’elles ont finalement pu retourner au Mexique pour une visite, le père de Castañeda était décédé et sa mère était aux premiers stades de la démence. En 2008, avec l’aide de son frère, citoyen américain, elle a emmené sa mère aux États-Unis, où elle serait son principal gardien pendant neuf ans – la plupart sans aucune aide financière. Elle finirait par recevoir des paiements de l’assistance à but non lucratif Easterseals, mais pas assez pour beaucoup aider.

Ces neuf années passées à s’occuper à temps plein de sa mère malade ont été un travail difficile et émotionnel – et elles ont laissé une lacune dans son expérience de travail qui, apprend-elle, serait l’un des nombreux facteurs, y compris un faible revenu et l’absence de compte d’épargne, cela l’empêcherait de pouvoir bénéficier d’un prêt commercial.

Quand elle a commencé l’entreprise qui allait devenir Veronica’s Kitchen, elle ne le savait pas. La fondant en 2016, la même année que sa mère est décédée, elle a décidé de commencer à vendre ce qu’elle savait pour gagner de l’argent.

«Ce fut une année vraiment triste, mais en même temps, je pensais que je devais faire quelque chose pour avoir de l’argent pour aider mon mari, pour aider mes enfants et pour rester occupé», a-t-elle déclaré. «J’ai eu une idée, j’ai acheté des mangues et du maïs et j’ai fait des tamales, des collations mexicaines. J’ai commencé le vendredi à vendre ma voiture à mes amis de mon quartier. Le premier jour, c’était difficile, parce que les gens ne savaient pas que je vendais de la nourriture mexicaine, alors le deuxième vendredi a été un succès. Ensuite, je me suis dit: «Eh bien, je peux faire plus.» »

« Ensuite, la deuxième année a été meilleure, la troisième année a été meilleure. L’année dernière, la plupart de mes clients m’ont demandé, pourquoi n’avez-vous pas de site? »

Irene Castañeda

Bientôt, elle vendait des tacos à la mangue, au maïs et au poulet au Cool Springs et Glasgow Park marchés fermiers, apprenant au fur et à mesure, son fils et sa fille l’aidant.

«Pour cette saison, c’était difficile, mais en même temps, j’obtenais de l’expérience et de nouveaux clients, de bons conseils et de bons commentaires», a-t-elle déclaré. «J’avais plus de confiance à chaque fois. Cette année-là, j’ai travaillé très dur avec mes enfants. Ensuite, la deuxième année a été meilleure, la troisième année a été meilleure. L’année dernière, la plupart de mes clients me demandaient: «Pourquoi n’avez-vous pas d’emplacement?», J’ai répondu: «Eh bien, ce n’est pas facile, mais je travaille dessus.» »

Déterminée à ouvrir un petit restaurant, Castañeda et son fils se sont inscrits au Programme d’entrepreneuriat Launcher basé au Maison de quartier West End.

«Le programme Launcher m’a aidé à comprendre les gens», a-t-elle déclaré. «Pour comprendre les clients, comment leur parler, quel type de menu choisir pour différents endroits. Si je vais vendre [in wealthier suburbs of] Wilmington, je vais augmenter mes prix. Si je vais vendre à New Castle ou dans un endroit où je sais qu’ils n’ont pas d’argent, je vais baisser mes prix, je vais vendre différentes choses pour qu’ils puissent profiter de ma nourriture. « 

Elle a rappelé une époque où, frustrée par les gens exprimant la confusion au sujet de ses tacos traditionnels, elle a choisi de ne pas retourner dans un marché fermier où elle ne se sentait pas appréciée. Voilà le genre de situations que Launcher l’a aidée à gérer.

«J’ai appris ces choses», a-t-elle déclaré. « Mais je n’ai pas appris à faire mon plan d’affaires. Je n’ai pas [learn] que j’ai besoin d’un plan d’affaires et comment le faire.  » (De son côté, le lanceur site Internet indique qu’un objectif est que les participants «complètent un plan d’affaires et financier solide».)

Elle a reçu des conseils financiers dans le cadre du programme, mais cela donne à réfléchir.

Castañeda a déclaré qu’on lui avait dit: «Je ne pense pas qu’une banque va vous accorder un prêt, car vous avez besoin de plus d’historique de votre entreprise. Vous avez besoin de plus de clients sur le papier. » » Elle avait des clients – Veronica’s Kitchen a attiré de longues files lors d’événements comme le Festival des arts de Brandywine, par exemple – mais ce n’était pas suffisant.

« Ensuite, je suis allé dans différentes banques, WSFS, Banque d’Amériqueet ils ont tous dit que j’avais besoin de plus d’expérience en affaires », a-t-elle déclaré. « Ils ne m’ont pas aidé. Je sentais à l’époque qu’ils ne me faisaient pas confiance. Ils n’étaient pas intéressés à voir mon cas et à travailler avec moi. « 

Un tournant est survenu en janvier 2020, lorsque Veronica’s Kitchen a eu la possibilité de louer un espace popup au V Trap Kitchen and Lounge sur Lincoln Street à Wilmington le dimanche. C’était une opportunité presque idéale, qui lui a demandé de trouver toutes les recettes végétaliennes pour s’aligner sur le menu de V Trap.

« La plupart des gens n’ont aucune idée de la lutte des gens moins fortunés. »

Irene Castañeda

« Même si au Mexique nous mangeons beaucoup de légumes, c’était un défi pour moi de trouver de vraies recettes végétaliennes mexicaines avec une bonne saveur et une bonne présentation », a-t-elle déclaré. « Au début, je me suis dit » Oh mon Dieu, je ne sais pas pourquoi je fais ça. « Nous avons fait beaucoup de publicités sur Facebook, nous avons travaillé très dur sur le menu, avions de bons prix, et ce fut un succès . Chaque dimanche, des gens venaient. Ça a marché. »

Pourtant, elle a trouvé que cela ne valait pas la peine de payer un loyer tous les dimanches: «Ce n’était qu’une journée, et j’ai décidé de ne pas [stay] et a continué à chercher un emplacement. « 

Elle en a trouvé un, à Centre commercial Independence sur Concord Pike.

«Les propriétaires sont des gens très gentils, ils ont dit:« Nous pouvons travailler avec vous. Nous avons besoin d’un restaurant mexicain ici, donc nous pouvons faire des affaires. « C’était cher, mais ils n’avaient pas besoin d’argent en un seul paiement. J’étais vraiment content et je disais que je vais suivre des cours de cuisine cet hiver afin que je puisse être prêt pour de nouvelles recettes, traditionnelles et végétaliennes, et un style différent pour attirer plus de clients. « 

Puis la pandémie a frappé.

« Après COVID-19, il est très risqué de dire oui, car [Independence Mall] est très chic et ils ont des clients riches », a-t-elle déclaré. Et, si elle a besoin d’un prêt pour suivre le rythme des restaurants, elle dit qu’elle est encore moins convaincue qu’elle en obtiendra un. «Si je n’ai pas obtenu de prêt auparavant, alors que la situation était normale, je ne pense pas que j’en obtiendrai maintenant. Pour l’instant, je ne pense pas que les banques vont travailler avec des gens comme moi, sans compte d’épargne. « 

Au lieu de cela, elle a choisi de se concentrer sur sa propre communauté.

«J’ai maintenant une idée différente pour un petit endroit à Wilmington avec peut-être un café servant uniquement le petit déjeuner et le déjeuner, avec un menu à la fois mexicain traditionnel et mexicain végétalien», a-t-elle déclaré. « Il n’y a pas d’autre endroit végétalien mexicain à Wilmington. »

Alors que sa maison est sur la route 40 à Newark, Castañeda dit qu’elle considère la ville – où sa plus jeune fille, une étudiante en deuxième année à Université du Delaware, fait du bénévolat – une partie de leur communauté.

«Je veux aider ma communauté en vendant des aliments sains», a-t-elle déclaré. Pour aider à y arriver, dit-elle, plus de soutien est nécessaire pour les personnes en difficulté. «J’aimerais avoir plus d’informations sur les ressources pour apprendre à gérer mon entreprise.»

Les choses que d’autres tiennent pour acquises, telles que l’accès aux prêts bancaires, aux ressources éducatives et à la richesse générationnelle, ne sont en réalité pas une option pour tout le monde – et certaines des entreprises qui sont donner le plus aux communautés sous-financées sont les plus sous-financées elles-mêmes.

« La plupart des gens », a-t-elle dit, « n’ont aucune idée de la lutte des gens qui ont moins de chance. »

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